Keskiviikko 2.9. 18:30 VS.

Pelicansin pakkilupaus seuraava NHL:ään varattava lahtelainen? - ”Scoutit ovat soitelleet paljon”

Kiekkoreippaan kasvatille Matias Rajaniemelle kehittyi pihapeleissä pelisilmä ja -taidot, jotka kiinnostavat jo NHL:ssä asti.
Matias Rajaniemi saa mittariin 18 vuotta 11. syyskuuta juuri ennen uuden Liiga-kauden alkua. (Kuva: Tomi Natri)

Matias Rajaniemi saa mittariin 18 vuotta 11. syyskuuta juuri ennen uuden Liiga-kauden alkua. (Kuva: Tomi Natri)

Jos Pelicansin 17-vuotiaan puolustajalupauksen Matias Rajaniemen nimi olisi otettu esiin vuosi takaperin, ei se olisi herättänut isompia reaktiota suuressa lahtelaisyleisössä. Eikä ihme, pelasihan Rajaniemi vielä viime kaudellakin pelejä seuran B-nuorissa.

Viime talvikausi toi kuitenkin puolustajalle jo ensimmäiset pelit pääsarjatasolla. Helmikuussa KooKoo-Pelicans-ottelussa debytoinut Rajaniemi oli hetken Pelicansin seurahistorian nuorin Liigassa debytoinut oma kasvatti, kunnes vasta 16-vuotiaana ensiesiintymisensä JYPiä vastaan tehnyt Topias Vilén vei tittelin itselleen.

- En olisi odottanut debyyttiä ennen kauden alkua. Aika nopeasti ja yllättäen tuli kutsu Liigaan, mutta oli hienoa päästä pelaamaan. Sain näytönpaikan ja onnistuin aika hyvin, mehustelee Rajaniemi.

Ahtialassa kasvaneen Rajaniemen tie kohti Pelicansin junioripolkua ja edustusmiehistöä kävi aikoinaan tavanomaista reittiä pitkin.

- Kyllä se varmaan siitä lähti, kun kaveritkin pelasivat lätkää. Oli aina kiva mennä treeneihin. Sitä tykkäsi pelata aina vain.

Rajaniemi muistaa aloittaneensa harrastamisen Kiekkoreippaassa 7-vuotiaana. Tasan 10 vuotta myöhemmin nuorukaisella on taskussaan ensimmäinen ammattilaissopimus Pelicansin kanssa. Yksi nuoruuden unelmista on käynyt toteen.

- Onhan se hienoa, kun saa tuollaisen sopimuksen kotikaupungin seuraan. Nyt pitää vain yrittää saada pelipaikka Liigasta ja hyvä kausi alle.

Pelisilmä pihapeleistä

Pelicansin viime kevään pelaajamyynnit avasivat tilaisuuden Liigassa peräti 15 ensikertalaiselle, joista yhdeksän oli Lahden omaa kasvattia. Loppukaudella Pelicansin nuoriso-osastosta valmennuksen suurinta luottoa nautti Rajaniemi, joka kellotti 12 ottelussa keskimäärin 22:11 minuuttia peliä kohden. Pistetilastokin aukesi kahdella syöttöpisteellä.

- Pelit kulkivat hyvin ja sain vastuuta. Itseluottamus kasvoi koko ajan ja pääsin aina vain paremmin mukaan joukkueeseen.

Peli-esitysten perusteella ei olisi uskonut, että numeron 28 takaa paljastuu 17-vuotias keltanokka. Erinomaisilla raameilla (193 cm/93 kg) siunatun Rajaniemen rauhallisuus kiekon kanssa on ilo silmälle.

- Olen ollut pienestä pitäen luonteeltanikin aika rauhallinen kaveri. Pihapeleistä on tullut sellainen pelisilmä, että pystyy ennakoimaan tilanteet eikä tarvitse höntyillä, Rajaniemi kuvailee.

- Luonnehtisin itseäni kahden suunnan pakiksi. Pystyn puolustamaan tiiviinä, pitämään oman miehen sekä iskemään ja irroittamaan kiekosta. Pyrin olemaan myös hyökkäyspäässä aktiivinen ja tukemaan hyökkäyksiä mahdollisimman paljon. Haluan olla kentällä koko ajan aktiivinen.

Kiinnostusta NHL:stä

Vuodesta 2017 lähtien 25 poikien maaottelua pelannut Rajaniemi kertoo, että hänen esikuvansa löytyy NHL:stä Dallas Starsin takalinjoilta.

- Nykyään tulee seurattua paljon Miro Heiskasta. En ole vielä ainakaan ihan sen tyyppinen pelaaja, mutta siinä on kaveri, jota kannattaa seurata.

Vallitseva maailmantilanne on sekoittanut paletin myös Pohjois-Amerikassa. Vielä ei ole tietoa esimerkiksi siitä, milloin vuoden 2020 NHL:n varaustilaisuus järjestetään. Sille on kuitenkin vahvat ennusmerkit, että Lahti tulisi saamaan Rajaniemestä uuden varattavan pelaajan tarunhohtoiseen.

- Kyllä mä uskon, että mulla on hyvät mahdollisuudet saada varaus. Scoutit ovat olleet kiinnostuneita ja soitelleet paljon. Viime kaudella he kävivät monesti paikan päällä asti katsomassa pelejäni, Rajaniemi paljastaa.

Viimeisin NHL:ään varattu lahtelaiskasvatti on Tapparaan siirtynyt Santtu Kinnunen, jonka nimen Florida Panthers huusi kesällä 2018. Rajaniemi ei arkaile lausua pidemmän tähtäimen tavoitettaan.

- Haluan pelata tulevaisuudessa änärissä. Ei ole mitään tiettyä seuraa, mihin haluaisin varauksen tulevan. Kunhan se nyt vain tulisi.

Kova luotto itseeni”

Kiekkoilijat elävät tällä hetkellä tavanomaista pidempää kesäharjoittelujaksoa. Korona keskeytti maaliskuussa pelikauden myös A-nuorissa, mikä jäi harmittamaan Rajaniemeä, sillä Pelicansilla oli kasassa nimekäs ja nälkäinen nippu.

Pitkä harjoittelujakso ei ole kuitenkaan lainkaan pahitteeksi, varsinkaan nuoremman polven pelaajalle.

- Jalkoihin on pyritty saamaan lisää voimaa. Oikeastaan koko kropan voimaan on panostettu, että olisi vahvempi kaksinkamppailuissa. Luistelua tehostetaan myös, että pystyisi lähtemään vielä nopeammin liikkeelle.

- Olen päässyt käymään jäällä Espoossa ja Vierumäellä, mutta olisihan se kiva aloittaa jo joukkueenkin kanssa, että pääsisi tutustumaan enemmän jätkiin, sanoo Rajaniemi intoa uhkuen.

Pelicansilla on tällä hetkellä ensi kaudesta sopimus kuuden puolustajan kanssa. Rajaniemi kokee pystyvänsä pelaamaan jo täyden kauden Liigassa.

- Viime keväänä näytin, että pystyn pelaamaan Liigassa hyvällä tasolla. Kunhan vain kausi lähtee hyvin liikkelle, että saan itseluottamuksen kohdilleen, niin uskon, että se on hyvin mahdollista. Itseeni on kova luotto, päättää Rajaniemi, jonka tarkoituksena on aloittaa nettilukio syksyllä 18 vuotta täytettyään.

Teksti: Aleksi Salonen